Elisabeth Lamour

Peintre d'icônes

Le blanc de Saint-Jean d’après Cennino Cennini

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Cennino Cennini est un peintre italien de la fin du XIVe siècle. Il écrivit un des premiers ouvrages fondamentaux d’histoire de l’art (1), avec des indications précises, des « recettes » pour le dessin, la peinture et la fresque.

Blanc de Saint-Jean

Blanc de Saint-Jean

Ainsi, il décrit la préparation d’un blanc, très utilisé dans les fresques médiévales : le blanc de Saint –Jean.

La recette démarre avec de la chaux éteinte, épurée à plusieurs reprises, par des lavages à l’eau. Grâce au séchage au soleil, on arrivait à produire un carbonate de calcium très blanc. On dit de ce pigment qu’il était considéré comme « bon » lorsqu’il avait goût de terre…

Voici la description de Cennini : « Il existe un blanc naturel, et cependant préparé artificiellement. On le fait de cette façon : prends de la chaux éteinte, bien blanche ; mets-la, réduite en poudre dans un baquet pendant huit jours, en y ajoutant chaque jour de l’eau claire, et en mélangeant bien la chaux et l’eau, pour en faire sortir tout le gras. Fais-en ensuite des petits pains ; mets-les au soleil, sur les toits ; plus ils sont vieux, plus le blanc est bon. Si tu veux le faire vite et bien, quand les petits pains sont secs, broie-les sur ta pierre, avec de l’eau ; refais-en des petits pains et mets-les à sécher ; fais cela deux fois et tu verras à quel point le blanc sera parfait. On le broie avec de l’eau, et il faut bien l’écraser. Il est bon à employer à fresque, c’est-à-dire sur les murs, sans détrempe ; sans ce blanc, tu ne peux rien faire, ni carnations ni autres mélanges de couleurs qui s’emploient sur mur, c’est-à-dire à fresque ; il n’exige (ou accepte ?) jamais aucune détrempe. » (chapitre LVIII)

Et voilà ! Pour mes élèves, je me suis procuré un peu de ce « blanc de Saint-Jean », que nous ne manquerons pas d’essayer. Mon avis : très agréable d’utiliser cette recette ancienne, mais le grain est un peu gros et se voit à la loupe. N’hésitez pas, si vous l’essayez, à nous partager vos remarques !

(1) Cennino Cennini, Il libro dell’arte, Éd. Berger-Levrault, 1991.

Un  commentaire de Jean-Pierre Wantz (iconographe) : « J’essaie moi même d’en fabriquer à partir de chaux aérienne périmée, car laissée trop longtemps à l’air et à l’humidité. Pour l’instant, j’obtiens quelque chose qui ressemble beaucoup à de la craie « scolaire », en plus friable peut-être. Le pouvoir couvrant n’est pas très grand, mais c’est un blanc très doux, beaucoup moins agressif que le blanc de titane. Il est vrai que c’est d’une consistance un peu grumeleuse. Même réduit en poudre fine, il a tendance à absorber l’humidité et à faire des grumeaux. Je pense qu’il est nécessaire de le passer vigoureusement à la molette avant de l’utiliser. J’envisage de le broyer très finement à l’aide d’un petit moulin à billes pour obtenir des cristaux très fins. Je crois que c’est la que réside l’intérêt de ce pigment, dans son comportement vis à vis de la lumière incidente.

Pour le moment la météo ne permet pas de confectionner les petits pains de chaux à laisser sécher au soleil. Je reprendrai cela dès que les beaux jours reviendront. Si tout va bien, j’aurai terminé une première « fournée » le 24 juin prochain. Ce serait sympa et ce pigment porterait bien son nom de « blanc de Saint-Jean ». En attendant je vais encore étudier en détail la chimie et la cristallographie liée à ce produit. Qu’est ce qui peut bien le distinguer de la craie ordinaire ou du Blanc de Meudon ? Finalement c’est chimiquement exactement pareil: du carbonate de calcium. La seule différence que je puisse voir actuellement est que les cristaux sont reformés et donc récents, alors que dans la craie, ils ont peut être plusieurs millions d’années !! »

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Auteur : elisabethlamour

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